تعرض لوس أنجلوس ليكرز لخسارة ثالثة مقلقة توالياً على أبواب خوض الأدوار الإقصائية من البلاي أوف بسقوطه أمام انديانا بيسرز (111-116) ضمن دوري كرة السلة الأميركي للمحترفين، في حين سقط متصدر المجموعة الشرقية ميلووكي باكس أيضاً أمام دالاس مافريكس.

وفرض تي جاي وارن نفسه نجماً للمباراة الأولى بتسجيله 39 نقطة رافعاً رصيده إلى 4 انتصارات مقابل خسارة واحدة منذ استئناف نشاط الدوري في فقاعة اورلاندو. وقال وارن: «نحن في خط تصاعدي كفريق، إيقاعنا جيد، حيويتنا عالية وبذلنا جهوداً كبيرة خلال المباراة». وتابع «نحن كتلة متضامنة، يتعيّن علينا الإبقاء على هذا التلاحم بيننا على أبواب البلاي أوف».
ولم تنفع النقاط الـ31 والمتابعات الثماني والتمريرات الحاسمة السبع لنجم ليكرز ليبرون جيمس في إبعاد شبح الخسارة عن فريقه علماً بأنه لم يحظَ بمساعدة من زملائه وتحديداً من أنطوني ديفيس الذي اكتفى بتسجيل 8 نقاط فقط. والخسارة هي الثامنة لليكرز متصدر المجموعة الغربية مقابل 51 انتصاراً. لكن وعلى الرغم من الخسارة، أعرب مدرب ليكرز فرانك فوغل عن تفاؤله بقدرة فريقه على أن يكون في الموعد في البلاي أوف بقوله: «أعتقد بأن ما يحصل لنا الآن سيقوّينا. نحن نواجه دفاعات قوية جداً وهذا الأمر أفضل طريقة لنا لكي نستعد. أنا متفائل من الطريقة التي نلعب بها».
في المقابل، قلب دالاس مافريكس تخلفه أمام ميلووكي باكس ليفوز عليه في الوقت الإضافي (136-132). وسجل مافريكس آخر 7 نقاط في الوقت الأصلي ليفرض التعادل ويجر منافسه إلى وقت إضافي سجل فيه النقاط التسع الأولى في طريقه إلى تحقيق الفوز. وواصل لاعب الارتكاز السلوفيني لوكا دونشيتش تألقه في الآونة الاخيرة بتسجيله تريبل دبل مع 36 نقطة و19 تمريرة حاسمة و14 متابعة. وقال دونشيتش: «يتعين علينا الاستمرار في تطوير مستوانا. يجب أن نواصل اللعب بهذه الطريقة». أما أفضل مسجلين في صفوف ميلووكي فكانا اليوناني يانيس انتيتوكونمبو وبروكس لوبيز مع 34 نقطة لكل منهما.
سلسلة انتصارات فينيكس
وحقق فينيكس صنز فوزه الخامس توالياً منذ الاستئناف (أفضل سلسلة له منذ عام 2014) بتغلبه على ميامي هيت (119-112) بفضل 35 نقطة لديفن بوكر في حين أضاف دياندري ايتون 18 نقطة و12 متابعة. وتغلب لوس أنجلوس كليبرز على بورتلاند ترايل بلايزرز (122-117) في غياب نجمه لينارد كاوهي الذي قرر مدربه إراحته للأدوار الإقصائية (بلاي أوف). وفي غيابه تولّى المهمة بول جورج بتسجيل النقاط مع 21 نقطة في حين كان سي جاي مالكولوم أفضل مسجل في صفوف الخاسر مع 29 نقطة.
وقاد الصربي نيكولا يوكيتش دنفر ناغتس إلى الفوز على يوتا جاز (134-132) بعد وقتين إضافيين بتسجيله 30 نقطة و11 متابعة وأضاف زميله جمال موراي 23 نقطة. أما أفضل مسجل في صفوف الخاسر فكان دونوفان ميتشل مع 35 نقطة وأضاف الفرنسي رودي غوبير 22 نقطة مع 13 متابعة.